Une tradition de 50 ans

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Article de nouvelles / Le 6 août 2021

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Dan Dempsey, CD – Collaborateur occasionnel  

Il y a cinquante ans, le 11 juillet 1971, la nouvelle équipe canadienne de démonstration aérienne a décollé pour présenter son premier grand spectacle aérien à la BFC Moose Jaw. Succédant à des prédécesseurs aussi éminents que les Siskins de l’ARC, les Grey Ghosts de la MRC, les Red Knights de l’ARC, les Golden Hawks de l’ARC et les Golden Centennaires des Forces armées canadiennes, les « Snowbirds » nouvellement nommés étaient destinés à devenir des emblèmes du Canada qui seraient adulés par des millions d’admirateurs dans toute l’Amérique du Nord. L’équipe a adopté son nom le 25 juin 1971 après un concours qui invitait les élèves de l’école primaire de la base à « donner un nom à l’équipe ». Nous savons maintenant que deux jeunes élèves de Moose Jaw ont proposé le nom « Snowbirds » : c’était Douglas Farmer (en collaboration avec Terry Berger‑North) et Cathy Tiller.

Le Saskatchewan Homecoming Air Show (Spectacle aérien « retour aux sources » en Saskatchewan) a été décrit ce jour‑là comme étant le plus grand spectacle aérien d’une journée présenté en Amérique du Nord cette année‑là, et c’était bien le cas. En tout, 52 aéronefs des Forces canadiennes ont pris part à l’événement; ils étaient appuyés par 65 techniciens, et 15 autres appareils de l’USAF et de l’USN ont été exposés. Ont aussi participé au spectacle certains des meilleurs aviateurs civils d’Amérique du Nord, qui sont devenus de bons amis de l’équipe : Art Scholl, Al Pietsch, Joe Hughes et son équilibriste sur l’aile, Johnny Kazian, entre autres. La veille du spectacle, des pluies torrentielles ont réduit les dimensions des terrains de stationnement à telle enseigne que, même si 45 000 spectateurs ont réussi à se rendre à la base ce jour‑là, environ 40 000 autres n’ont pu le faire, car, quand le spectacle a commencé à 13 h, ils étaient encore coincés dans un embouteillage monstre qui s’étirait sur 16 milles (environ 26 km) jusqu’à Moose Jaw, puis sur l’autoroute qui allait en direction de Regina.

Sous la direction du major Glen Younghusband, l’équipe de démonstration des Snowbirds a présenté cet après‑midi-là le premier grand spectacle aérien d’une série qui, au cours des 50 années suivantes, allait compter environ 2 700 représentations officielles données dans toute l’Amérique du Nord. Des centaines de défilés aériens ont aussi eu lieu, y compris celui qui a été exécuté l’an dernier et cette année dans le cadre de l’« Opération Inspiration ». Ce jour‑là, le fondateur de l’équipe, le commandant de la BFC Moose Jaw, le colonel O.B. Philip, et le commandant du Commandement de l’instruction, le major‑général Bill Carr, ont regardé le spectacle fièrement depuis le sol. L’allocution d’ouverture du Mgén Carr a immédiatement été suivie par un survol assourdissant effectué par une formation « huit‑huit » de CF‑104 et de CF‑5 de la BFC Cold Lake. Et c’est ainsi que le spectacle a commencé!

Portons donc un toast à la vision et à la persévérance du colonel O.B. Philip, membre du Panthéon de l’aviation du Canada, aux 11 instructeurs bénévoles qui ont piloté les avions des Snowbirds au cours de cette première saison, et au groupe d’officiers d’entretien technique des aéronefs qui les ont soutenus pendant leurs exercices préparatoires à Moose Jaw. Ensemble, ils ont ouvert la voie à l’expansion de l’équipe, dont le nombre d’avions est passé à neuf en 1972, et à l’attribution du statut d’escadron à l’équipe, le 1er avril 1978, sous le nom de 431e Escadron de démonstration aérienne.

 

Pilotes

Major Glen Younghusband
Capt Gord Wallis
Capt Fred McCague
Lt Chester Glendenning
Capt Laurie Illingworth
Lt George Hawey
Capt Mike Marynowski
Capt Lloyd Waterer
Capt Tom Gernack
Capt Bob Sharpe
Lt Doug Zebedee


Équipe au sol (Bénévoles)
Sgt Dick Gaff
Sgt Lorne Foster
Cpl Don Anderson
Cpl Wayne Adams
Cpl Al McFadden
Cpl Ed Torfason
Cpl Bob Nixon
Cpl Mike Thompson


Tout en rendant hommage à l’équipe de 1971, nous adressons nos félicitations et nos meilleurs vœux aux Snowbirds de 2021 qui perpétuent la tradition d’excellence cet été, en dépit des difficiles restrictions dues à la COVID‑19. Quoi qu’il en soit, il suffit de suivre les messages diffusés sur les médias sociaux pour constater à quel point les Canadiennes et les Canadiens sont enchantés de voir l’équipe prendre de nouveau son envol.

 

Sic Itur ad Astra

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Dan Dempsey a assisté à son premier spectacle aérien à la Station de l’ARC de Rockcliffe à Ottawa, quand il était encore tout jeune en juin 1959. Cette première découverte des Golden Hawks et du Red Knight de l’ARC a allumé en lui une passion pour le vol et les spectacles aériens qui l’a amené à faire carrière pendant 23 ans dans les Forces canadiennes. Après avoir obtenu son diplôme au CMR en 1974, il a été instructeur de vol à bord d’avions à réaction, pilote de l’équipe de démonstration des Snowbirds, pilote de chasse aux commandes d’avions CF104 Starfighter, et attaché de direction auprès du commandant du Commandement aérien. Ce fut au cours de sa deuxième période de service à titre de chef de l’équipe des Snowbirds en 1989 et 1990 qu’il a vécu avec elle son 20e anniversaire et son 1 000e spectacle officiel.

Après sa carrière dans la force aérienne, M. Dempsey a été pilote pour les lignes aériennes Cathay Pacific à Hong Kong. Il a pris sa retraite en 2009 en qualité de capitaine instructeur sur le B‑777 et il est entré au service de Top Aces, société qui avait des contrats de défense à l’appui de l’ARC et de la MRC. De 2009 à 2012, il a eu l’honneur d’être pilote de voltige aérienne aux commandes de l’appareil Hawk One, le F‑86 Sabre classique restauré par Les Ailes d’époque du Canada aux couleurs des Golden Hawks, pour souligner le 100e anniversaire du premier vol motorisé au Canada. M. Dempsey a pris sa retraite de chez Top Aces en décembre 2020 et il a ainsi mis fin à sa carrière de 46 ans en qualité de pilote d’avions à réaction.

 

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